O Zimbábue É O Próximo Destino De Safári Quente?

Quando amanheceu sobre a Planície Ngamo, no Parque Nacional de Hwange, no Zimbábue, partimos em busca de um leão macho que os guias de caça locais chamam de Bhubezi. Ao volante de nosso Toyota Land Cruiser aplaudido estava Brent Stapelkamp, ​​um jovem pesquisador que estuda os orgulhos de Hwange por quase uma década. A espessa areia do Kalahari foi um teste para o nosso veículo chiado, mas o maior desafio foi rastrear Bhubezi, um leão de oito anos que, junto com seu irmão Bush, dominou parte deste parque 5,400-milha quadrada no oeste do Zimbábue. fronteira nos últimos quatro anos.

Nossa busca por Bhubezi era urgente, explicou Stapelkamp, ​​porque apenas duas semanas antes Bush fora morto - morto por um caçador americano em terra da Comissão Florestal a uma milha de distância do parque. Embora a isca fosse colocada para atrair o animal para a zona de caça, sua morte era perfeitamente legal. Sob a cota da Comissão Florestal, dois leões machos podem ser mortos em terra adjacente a Hwange a cada ano.

Em teoria, o sistema é rigidamente controlado. Cotas anuais são emitidas para proprietários de terras e operadores, e os caçadores profissionais que acompanham os hóspedes estão sujeitos a um licenciamento estrito. A caça é um grande negócio: o assassino de Bush provavelmente pagou entre $ 10,000 e $ 20,000 pelo privilégio de atirar nele e levar a cabeça para casa para montar na parede. Em 2013, caçadores exportaram troféus de leão 49 do Zimbábue; mais de 250 leões são legalmente mortos na África do Sul a cada ano. Mas os conservacionistas argumentam que, com grandes somas de dinheiro em jogo, a corrupção minou o sistema de cotas em toda a África, onde grandes extensões de matas florestais tornam as caçadas individuais difíceis de serem monitoradas.

Apenas algumas semanas após a minha visita, outra caçada de 20 milhas de distância matou Cecil, um leão preto de 13 anos de idade, eo evento causou uma tempestade de indignação em mídia social e de notícias em todo o mundo. Assim como Bush, Cecil era um dos animais de colo 30 em Hwange sendo rastreado via GPS por Stapelkamp e seus colegas pesquisadores da Unidade de Pesquisa de Conservação da Vida Selvagem da Universidade de Oxford. Como Bush, Cecil foi atraído para fora do parque nacional e para uma concessão privada. Lá, enquanto se alimentava de uma carcaça de elefante, ele foi baleado com um arco e flecha por Walter Palmer, um dentista de Minnesota. Stapelkamp apontou que, ao contrário do caso de Bush, nem o proprietário da terra nem o profissional que liderou a caçada tinham as permissões corretas. “A caça de Cecil foi ilegal. Foi a caça furtiva, pura e simples ”, disse ele. Embora o governo do Zimbábue tenha pedido que Palmer fosse extraditado, agora parece que todas as acusações relacionadas ao caso serão descartadas.

Luxo discreto no novo Linkwasha Camp, no Parque Nacional de Hwange. Olaf Otto Becker

De acordo com Stapelkamp, ​​ambas as mortes causarão uma agitação massiva nos territórios dos leões ao redor. O orgulho de Bush e Bhubezi tinha numerado o 20; com um dos machos morto, o outro agora estará sob ameaça de invadir rivais, que poderiam matar os filhotes dos irmãos e acasalar com as fêmeas para criar um novo orgulho. "Um homem vai para casa com seu troféu e o orgulho cai aos pedaços", disse Stapelkamp. Enquanto conversávamos, os apelos plangentes de Bhubezi por seu irmão ecoaram pela planície - um som sinistro para o orgulho, pois oferecia um convite involuntário para que solteiros solteiros atacassem.

Este é um momento crítico para a conservação da vida selvagem africana. A caça furtiva continua a prejudicar o continente, a invasão de habitats ameaça grandes felinos e outras espécies importantes, e os esforços para proteger os animais ameaçados enfrentam um futuro complexo e precário. No Zimbábue, onde a década mais recente do governo autocrático do presidente Robert Mugabe levou o país à beira do colapso econômico, os ativos naturais com valor comercial - como os animais selvagens - são particularmente vulneráveis. E quase não há financiamento estatal para projetos de conservação, portanto, os parques dependem muito da receita do turismo para manter alguma aparência de ordem.

A boa notícia é que o número de visitantes estrangeiros e de algumas espécies de animais selvagens está aumentando. (Certos especialistas argumentam que o aumento da vida selvagem é, em parte, devido à caça licenciada, já que a prática aumentou drasticamente a quantidade de terra sob manejo da vida silvestre.) Campos de safári de ponta estão se abrindo, grandes projetos de infraestrutura estão em andamento e os animais que essas operações servem para proteger provavelmente continuarão a florescer. Como resultado, um país que sempre foi um lugar extraordinário para visitar agora oferece uma experiência de safári de vida selvagem para rivalizar com qualquer outro no continente.

Voltamos para o acampamento quando o anoitecer caía e chegamos a tempo de sentar em volta da fogueira, ver o pôr do sol e permitir que os acontecimentos do dia se aprofundassem. Estivemos no Linkwasha Camp, uma nova propriedade de US $ 2 milhões. Hwange construído por Wilderness Safaris. Em um país ainda distante da estabilidade política, o projeto representa um investimento significativo. O diretor executivo da Wilderness, Keith Vincent, do Zimbábue, juntou-se a nós em torno do incêndio e estava cheio de otimismo quanto ao potencial de seu país. Ele descreveu o novo Aeroporto de Victoria Falls, a 125 milhas de Hwange e programado para abrir ainda este ano, como “um divisor de águas para o turismo de safári na região”. Ele parecia confiante de que, com a esperada alta nos voos internacionais, o Zimbábue veria um aumento significativo na receita estrangeira preciosa. Vincent apontou que Botswana, onde Wilderness construiu seus primeiros campos de safári, “está praticamente cheio, e os tempos conturbados estão praticamente terminados no Zimbábue. As pessoas entenderam que esse não é um destino inseguro. ”Seu otimismo é típico dos zimbabuanos - sempre positivo, fazendo um plano, indo para frente e para cima.

Victoria Falls, no noroeste do Zimbábue; Um elefante alimenta-se da folhagem no Ivory Lodge, no Parque Nacional de Hwange. Olaf Otto Becker

Surpreende muitos ocidentais aprender que o Zimbábue não é apenas muito seguro, mas que seu povo é absolutamente encantador. Eu sempre sustentei que eles são os mais bonitos da África, mas eu sou um pouco tendencioso: eu cresci aqui. Por mais estranho que pareça, mesmo durante os dias sombrios da guerra rodesiana nos 1970s, testemunhei pouca animosidade pessoal entre pessoas comuns negras e brancas. E embora, nos últimos anos, especialmente, Robert Mugabe tenha cuspido uma retórica anti-Ocidente e anti-branca (sua campanha, em 2000, para confiscar fazendas comerciais de propriedade branca desencadeou o colapso do setor industrial e levou o país à beira da fome ), entre seus cidadãos sitiados há muito pouca evidência de ódio racial.

Alguns até dizem que a natureza leve e pouco agressiva compartilhada por muitos zimbabuanos pode ter sido sua ruína sob Mugabe. Como Simba Makoni, um dos políticos mais carismáticos do país, me disse: “Se fôssemos sul-africanos, teríamos queimado pneus e, se fôssemos nigerianos, teríamos nos mutilado em pedaços. Mas nós não fazemos isso porque somos amantes da paz. Mugabe abusou disso.

No deserto primitivo de Hwange, o Sturm und Drang da política africana é um trovão distante. Em vez disso, há populações prósperas de animais selvagens - que, neste continente de habitats cada vez menores, é motivo de otimismo cauteloso. Nesta viagem eu testemunhei imensas manadas de elefantes e búfalos e uma variedade de antílopes - sable, eland, kudu - cuja proliferação levou ao florescimento de populações predadoras em parques por todo o país.

Vinte anos atrás, as concessões da vida selvagem em torno do acampamento Linkwasha eram o lar de apenas leões 16; hoje, a 100 vive dentro e ao redor da concessão. Outros grandes predadores - leopardo, chita e hiena - também estão lá em números saudáveis. Há um número estimado de elefantes 30,000 no parque, e se você incluir os animais em parques contíguos no Botsuana - Okavango, Linyanti e Chobe - isso soma mais de 230,000 elefantes na região, facilmente a população de paquiderme mais significativa da África.

Existem outros sinais positivos para o turismo de safári no Zimbábue. Os guias da vida selvagem que, durante os piores anos do colapso econômico do país, deixaram seu comércio na vizinha Tanzânia e no Quênia, começaram a voltar para casa. É amplamente reconhecido que os guias deste país são os melhores do continente, não só porque os zimbabuanos são um povo carismático, mas também porque o sistema de formação de guias aqui é o mais rigoroso e abrangente a alguma distância. Tive sorte nesta viagem: um desses guias de retorno, Lewis Mangaba, agora leva os hóspedes a Linkwasha - um golpe significativo para o campo, já que ele é considerado um dos melhores do país.

Como tantas pessoas trabalhando no mato, Lewis vê a manutenção da vida selvagem do Zimbábue como uma chave para o futuro do país. “O turismo e a indústria em que estamos trabalhando são parte essencial da manutenção de populações saudáveis ​​de vida silvestre”, diz ele, “e Hwange está no centro disso”.

Hwange foi apenas a primeira parada em uma jornada de um mês pelo Zimbábue que me levou ao lado do Vale do Zambeze, depois para a capital do país, Harare, em sua segunda cidade, Bulawayo, onde cresci e finalmente para Victoria Falls, o epicentro do turismo zimbabuense. Foi uma viagem através do passado e do presente, desde o início da história colonial e os dias em que Cecil Rhodes e seus colegas colonizadores britânicos criaram a Rodésia, durante os últimos dias da colônia - o pano de fundo da minha própria infância no final dos 1960s e 70s— e finalmente à pobreza econômica e incerteza política do atual Zimbábue.

Depois de três dias no sudeste de Hwange, embarquei num voo de duas horas para o Ruckomechi Camp, no rio Zambeze. Ruckomechi é um dos meus lugares favoritos no Zimbabué, em parte porque a propriedade da barraca 10 manteve uma sensação rústica, mas principalmente devido à sua localização sublime no Parque Nacional Mana Pools, na margem sul do Zambeze. Sombreado por acácias e árvores de mogno, Ruckomechi tem uma visão ininterrupta do poderoso rio e da escarpa zambiana além dela. Os únicos sons são fornecidos por hipopótamos grunhindo nas águas rasas e o ocasional farfalhar de um elefante passando pelo acampamento. Os convidados, por outro lado, são extremamente cautelosos com os elefantes, pois, embora a maioria não seja ameaçadora, ocasionalmente, um touro jovem (uma mudança hormonal periódica) pode enlouquecer o suficiente para ameaçar um frágil Homo sapiens em seu caminho.

Na minha segunda manhã em Ruckomechi, dei uma longa caminhada com Nyenge Kazingizi, um guia brilhante com um conhecimento impressionante de biologia vegetal, o que ele acrescenta ao coletar livros de referência dos vendedores de rua em Harare. Passamos por pequenas árvores conhecidas como bagas de febre. "Esses arbustos estão fora de controle", disse ele. “Eles eram os preferidos dos rinocerontes negros. Mas é claro que não existem rinocerontes pretos nesta parte do Vale do Zambeze. ”

A declaração de Kazingizi foi um lembrete de como a caça furtiva pode não apenas levar as espécies assinadas à extinção, mas também desestabilizar ecossistemas inteiros. Esta área do Vale do Zambeze já foi o lar de mais de 2,000 rinocerontes negros, mas uma onda de caça furtiva nos 1980s aniquilou toda a população em questão de anos. Esses dramas cruéis estão sendo travados em toda a África, e ver esses pequenos desequilíbrios do close-up da natureza trouxe para casa o impacto de longo alcance que eles podem ter.

O Matopo Hills, perto de Bulawayo, tem um significado especial para os zimbabuanos. Olaf Otto Becker

O resto da nossa caminhada, no entanto, foi puro prazer. Embora você não veja tantos animais perto a pé como em um veículo, a caminhada conecta você à paisagem africana da maneira mais profunda. Fizemos um arco ao redor de um rebanho de criadores de elefantes, pois, embora estivessem navegando pacificamente, elefantes fêmeas com bezerros jovens podem rapidamente ficar agitados. Kazingizi, com seu fuzil .458 pronto, caminhou à minha frente e, depois de ouvir uma repentina cacofonia de alarmes de babuínos, tarambolas de ferreiro e pássaros desaparecidos, decidiu que deveríamos andar mais perto do rio - claramente havia leões. em algum lugar na grama alta. Na hora certa, um rugido longo e gutural emanou além das árvores mopani. Kazingizi pediu cautela: havia uma concessão de caça não muito distante, então havia uma chance de o animal ter sido ferido.

Depois de uma emocionante manhã no mato, voltei para o acampamento, tomei um café da manhã tardio em uma mesa com vista para o Zambeze e dei uma volta final em torno de Ruckomechi. Como sempre, havia elefantes por toda parte, mastigando a folhagem, alheios aos convidados que andavam na ponta dos pés atrás deles. Depois de uma semana no mato do Zimbábue, experiências como essa realmente me recarregaram e restauraram meu caso de amor com a África. Agora era hora de ir para a pista de pouso e enfrentar a vida urbana.

Em total contraste com a serenidade e a ordem atemporal da vida no mato, as principais cidades do Zimbabué, Harare e Bulawayo, exibem de forma muito vívida o alarmante declínio das fortunas do país sob Mugabe. Estradas são esburacadas e esburacadas; postes e semáforos estão freqüentemente fora de ordem. As calçadas das cidades do interior - em Harare, em particular - estão abarrotadas de vendedores que vendem frutas, roupas, tempo de transmissão móvel ... qualquer coisa. Há bloqueios policiais em todos os lugares, multando os motoristas durante todo o dia, muitas vezes com pretextos absurdos.

Em Harare, pelo menos, havia um verniz de afluência fornecido pela multidão da embaixada, pelas ONGs e pelos executivos da ajuda, todos zunindo em seus brilhantes 4 x 4s. Mas sempre presente sob essa riqueza superficial estava o torpor e o desemprego, um reflexo do fato de que a produção industrial e agrícola do país continua a vacilar. Os outrora prósperos campos de trigo fora de Harare pareciam ter se transformado em mata virgem, e Bulawayo, anteriormente a sala de máquinas industriais do país, parecia decididamente desanimada.

Em Bulawayo, passei alguns dias com Paul Hubbard, um polímata nascido localmente, que é, na minha opinião, o melhor guia arqueológico / histórico / sociopolítico do país. Hubbard é apaixonado pela segunda cidade do Zimbábue, que, há mais de um século, estava no centro das ambições de Cecil Rhodes. Hoje, apesar de sua aparência decadente, o local mantém um pouco do charme de seu auge colonial, com seus prédios vitorianos e avenidas largas e cobertas de buganvílias. Hubbard orgulha-se da forma como os edifícios históricos são mantidos, apesar da falta de investimento do governo central. “Os orçamentos são minúsculos”, ele me disse, “mas o conselho da cidade leva a preservação a sério. Somos todos muito apaixonados pelo patrimônio da cidade. ”

Numa tarde de outono cristalina, Hubbard e eu saímos para as colinas de Matopo. Este excepcionalmente bonita lugar é sagrado para o povo Ndebele, um ramo da tribo Zulu da África do Sul que fugiu do reinado tirânico do rei Shaka no século 19th e se estabeleceram em Bulawayo alguns anos 20 antes dos colonizadores chegaram. É também de especial importância para os colonos brancos: o seu antepassado, Cecil Rhodes, está enterrado aqui. Conhecido como Matopos pelos brancos e Malindidzimu, ou "Lugar dos Espíritos", pelos Ndebele, tem um sentido dramático de uma história compartilhada por africanos negros e brancos.

De um dos maiores pontos de vista, o lugar que Rhodes chamou de Visão do Mundo, nós observamos a planície gramada, os afloramentos de acácias e árvores de papelão, as pedras de granito empilhadas umas sobre as outras em formações geométricas impossíveis. Quando eu era um menino crescendo na Rodésia há mais de meio século, eu costumava vir aqui e considerar o futuro com todo o entusiasmo e inocência da juventude. Assim como nas minhas memórias de infância, a paisagem estava completamente parada, banhada pela luz dourada da noite. Eu olhei para baixo em uma cena inalterada desde que o homem moderno colocou sua pegada pesada no planeta, e lembrou de tudo que tinha vindo e ido.

Chegando la

A maioria das grandes companhias aéreas voa para Joanesburgo, na África do Sul. De lá, os viajantes podem se conectar a Harare ou a Victoria Falls.

Vistos e Segurança

Os cidadãos dos EUA podem obter um visto de entrada única válido por 30 dias por US $ 30 na chegada ao aeroporto. Embora o Departamento de Estado dos EUA avise que os cidadãos norte-americanos que viajam para o Zimbábue “devem evitar todas as multidões, manifestações públicas e protestos”, o país é seguro para os visitantes, especialmente no safári.

Operadora de Turismo

Expert Africa: Os hóspedes nesta estadia de safári de nove dias no Acampamento Linkwasha, Ruckomechi e Victoria Falls Safari Club. A partir de $ 5,457 por pessoa.

Hotéis e acampamentos

Amanzi Lodge: Um hotel boutique 16-room rodeado por jardins e cachoeiras. Harare; dobra de $ 300.

Banff Lodge: Onze quartos em um edifício histórico em Bulawayo. Duplas de $ 132.

Safaris Wilderness Linkwasha Camp: Um acampamento de luxo arejado (à direita) com uma piscina e tendas com vista para um buraco de água perfeita para a visualização do jogo durante todo o ano. Parque Nacional de Hwange; de $ 572 por pessoa.

Wilderness Safaris Ruckomechi Camp: Situado ao lado do rio Zambeze, este acampamento inclui chuveiros ao ar livre, um deck com vista para as estrelas e uma piscina infinita. Mana Pools National Park; de $ 702 por pessoa.

Victoria Falls Hotel: Uma estrutura eduardiana que serviu de alojamento para os trabalhadores na estrada de ferro nunca concluída Cape-to-Cairo é agora uma das mais luxuosas estadias no Zimbabué. Duplas de $ 395.