Laos: O Novo Ponto Quente Cultural Da Ásia

"Considere a libélula", disse Nithakhong Somsanith, antigo príncipe de uma antiga linhagem no Laos. Em um dia quente na antiga capital real de Luang Prabang, nós dois estávamos sentados na varanda de madeira de uma vila colonial francesa. Perto dali, em um dos muitos lagos de coleta que demarcam os bairros da cidade de 103,000, um esquadrão de insetos iridescentes bombardeou uma nuvem de mosquitos irritantes.

A libélula, disse Somsanith, é seu emblema, o animal que ele escolheu como motivo em sua arte. Entre os últimos praticantes da arte real do bordado de ouro, Somsanith é, como a maioria dos Laos, um budista Theravada. Seu trabalho, os painéis que ele faz e vende em galerias aqui e em Paris, é intrinsecamente padronizado com insetos brilhantes. E suas crenças são padronizadas com o animismo que, nas vidas da maioria dos laos, mescla os mundos físico e espiritual.

“Eu escolhi esse inseto porque é efêmero e ao mesmo tempo muito sólido, um conceito muito budista, que o mundo é real, mas também uma ilusão”, disse o príncipe, enquanto libélulas ziguezagueavam por nós em um borrão reluzente. "A única coisa real é a morte", ele continuou com um meio sorriso implacável. "Mas não vamos pensar sobre isso agora."

Isso estava bem por mim. Depois de voar do outro lado do mundo, cheguei a Laos diretamente do tumulto estrondoso de Bangcoc e acabei de sair do coma de um sério atraso nos vôos. Felizmente, como eu aprenderia, Luang Prabang é um lugar raro na Ásia - uma cidade calma e sonolenta, uma cidade de ruas estreitas e templos policromos e casas de madeira desgastadas e colunatas coloniais, todas emolduradas por um polegar peninsular que se projeta em direção a uma curva. no rio Mekong e é cercada por montanhas que são como paliçadas que fecham o mundo mais amplo.

Existem outras proteções também. Desde a 1995, quando a UNESCO inscreveu Luang Prabang em sua lista de Patrimônios Culturais da Humanidade, designando-a “a cidade mais bem preservada do sudeste da Ásia”, equipes de arquitetos e planejadores, em sua maioria franceses, trabalharam para conter a inevitável onda de desenvolvimento. retardando, se não totalmente, interrompendo as mudanças que freqüentemente significam desgraça quando algum remanso adorável e intocado se torna o próximo destino. E Luang Prabang é certamente esse lugar. A taxa e a escala de desenvolvimento em todo o Sudeste Asiático nas últimas décadas induziriam melancolia em qualquer um cuja boa sorte fosse ter visitado Hanói, digamos, quando aquela cidade ainda estivesse iluminada por fogueiras em braseiros; ou Phnom Penh, quando ainda havia mais bicicletas do que carros; ou Siem Reap antes de os resorts serem lançados à toa ao lado dos antigos campos de extermínio.

A qualidade do tempo parado de lugares como o Laos não é, em todos os sentidos, uma coisa boa, resultando, como acontece com frequência, de guerra ou isolamento político e cultural. Na Birmânia, por exemplo, os generais do governo deliberadamente mantêm a população em situação de pobreza e atraso. No Butão, no Himalaia, a constituição nacional e uma teocracia de fato conspiram para manter a modernidade à distância. No Laos, foi o comunismo que desencorajou o progresso e, até que um aeroporto internacional foi aberto em Luang Prabang, há uma década, apenas os intrépidos conseguiram ir tão longe para o norte sem litoral.

Agora, uma cidade que durante décadas foi principalmente um local de mochileiros e hippies, acelerou sua transição para um destino de alto nível. Os apedrejados ainda estão por aí, claro, com suas tinturas, seus lençóis e seus dreadlocks emaranhados. Mas, ao lado de casas de hóspedes onde uma hospedagem adequada pode ser oferecida por US $ 10 (incluindo água filtrada gratuita e banana de cortesia), novos hotéis de luxo surgiram com suítes com piscinas privativas e relações entre funcionários e hóspedes que ajudam a pagar tarifas de US $. 800 uma noite.

O mais recente deles é o Amantaka de Amanresorts. Construído no terreno de um antigo hospital francês na periferia da cidade, Amantaka estava em construção quando fiz um tour pelo local na primavera passada com Trina Dingler-Ebert, diretora de marketing da empresa. "A chave para entender Luang Prabang é a atmosfera e a cultura", disse Dingler-Ebert enquanto caminhávamos pela lama de um complexo cercado por muros, bem na frente de um novo mercado cafona. Naquele exato momento eu não vi o que era sobre Luang Prabang que poderia atrair viajantes endinheirados para esta cidade e longe do conforto estabelecido de locais e monumentos como Angkor Wat. Apesar da fabulosa reputação de Luang Prabang, a primeira vista parecia desinteressante. "Você tem que gastar tempo aqui para obtê-lo", comentou Dingler-Ebert. E, como aconteceu, ela estava correta.

“Achamos que a maioria das pessoas deve ficar uma semana aqui e saber que não vão”, disse Dingler-Ebert e, na época, achei que dois dias seriam mais do que suficientes. Mas então dois dias se tornaram três. Três se dissolveram em quatro. Minha decisão de deixar Luang Prabang começou a diminuir enquanto eu passeava pela cidade, bebia café Lao adoçado com minha baguete francesa no café da manhã, andei pelos muitos templos da cidade e passei pelas barracas do Mercado Noturno. Pessoas tribais hmong descem das montanhas para vender seus indigos criados manualmente e colchas de retalhos sofisticadas aqui e, cada vez mais, os exemplares chineses baratos dessas embarcações especiais que compram de intermediários ao longo do caminho.

É certamente verdade que o turismo de massa alguns locais como o príncipe Somsanith tendem a condenar is chegando. Mas não terá chegado no momento em que você estiver lendo este artigo. A cidade que encontrei era sossegada e pequena o suficiente para cobrir a pé em um dia ou dois, mas melhor do que a experiência de uma semana. Como as mandalas que alguns budistas usam como auxílio à meditação, Luang Prabang revela-se uma cidade de padrões recorrentes, de imagens e motivos explorados e repetidos, refinados ao longo dos séculos e com o objetivo claro de acelerar a iluminação. Foi durante séculos uma cidade real, mas igualmente importante foi seu papel como centro monástico. Mesmo agora, os complexos do templo são centros ativos de adoração e aprendizado. Os monges vestidos com açafrão que você vê em todo lugar são mais do que cores locais. Eles são a força que anima a cidade, o motor cujo som é o zumbido sempre audível de suas orações.

Locomover-se em Luang Prabang é bastante fácil. Uma única estrada principal corta longitudinalmente a península. Ventilar para fora é um conglomerado de quantas pequenas aldeias. Cada um tem sua própria atmosfera distinta e a maioria é organizada em torno de uma das lagoas onde as libélulas se alimentam. Cada um é amarrado ao próximo por uma rede de caminhos de tijolos onde você pode se perder andando alegremente - se por se perder você quer dizer vagando por um bosque de bananeiras e por aglomerados de bambu verde ou cannas vermelho-sangue, emergindo no pátio do um templo do século 15 onde os jovens monges estão jogando futebol americano.

Os ritmos espaciais e arquitetônicos de Luang Prabang foram estabelecidos durante os seis séculos antes de os comunistas dissolverem a monarquia em 1975, aprisionando a realeza em um campo de reeducação remoto e estabelecendo seu próprio governo no que há muito era a capital real. Os edifícios em geral são limitados a templos, moradias, armazéns e barracos ribeirinhos. Os contornos simples - as volutas inclinadas dos beirais do templo; as formas de blocos de brinquedo das estruturas coloniais; a verticalidade dos palitos das casas de comer com paredes de bambu é repetida várias vezes até que a repetição se insinue na consciência de alguém.

Os templos 58 da cidade e o Palácio Real estão repletos das riquezas necessárias: milhares de Budas dourados (de proveniência mista e em vários estados de abandono), carros e barcos lacados e tigelas de prata para esmolas. O palácio em si é um edifício cruciforme que foi construído em 1904 para um rei francófono que gerou crianças 50 e que é talvez mais famoso por conter o ouro Khmer Buda que empresta o nome da cidade. Como se vê, o ícone de ouro, enfiado em um santuário escuro atrás de barras de segurança pintadas, é difícil de ver e em qualquer caso pode muito bem ser uma cópia ou falsificação. De maior interesse para mim eram os apartamentos reais espartanos e o Museu Nacional contendo uma coleção de artefatos excêntricos, entre eles um fragmento de rocha lunar apresentado, num momento de ironia alheia, ao povo do Laos por seus “amigos” americanos como uma lembrança. de Apollo 17.

Estima-se que, de 1964 a 1973, os EUA lançaram mais de 2 milhões de toneladas de munição sobre o Laos durante as missões de bombardeio 580,000, o equivalente a um carregamento de bombas a cada oito minutos durante nove anos. Como um Patrimônio Mundial da UNESCO, Luang Prabang pode ser, nas palavras de um guia, "cheio de graciosas residências de madeira de Laos, colunatas coloniais e grandiosas escadarias". Também está repleto de bombas enferrujadas reaproveitadas como marcadores e plantadores, e alguns deste último pode ser encontrado ao longo da famosa escada 328 até o pico da colina sagrada de Phou Si. A colina ergue-se como uma corcunda verde desalinhada do meio da cidade, pairando acima dos antigos templos e de frente para a perspectiva de montanhas serradas e o amplo e poderoso Mekong, manchado da cor do chá.

Na noite escura, quando cheguei até Phou Si, passei por uma drag queen extremamente ruiva vendendo nozes em pacotes de papel; cartuchos de bomba derramando-se com buganvílias rosa frustosas; e mulheres da vila apregoando os pássaros canoros que sempre encontramos nos sítios budistas. Não compre todos os animais dos habitantes locais porque isso os encorajará a caçar e ler uma placa que eu vi naquela manhã nas cavernas Pak Ou, duas horas acima de Luang Prabang. Bem acima da água, ao longo de degraus íngremes que cortam os penhascos calcários, há cavernas nas quais, durante séculos, os fiéis colocaram estátuas de Buda de todos os tipos e tamanhos. Colocando-os em prateleiras de pedra, misturando-os em fendas, o Lao faz oferendas do Buda aos espíritos do rio, em outra combinação de superstição e fé. Nas curvas das escadas para as cavernas, vendedores ambulantes de olhos afiados abrigavam-se debaixo de árvores de tamarindo e ofereciam gaiolas contendo tristes e obrigatórias aves de boa sorte.

Onde quer que você vá na Ásia, pássaros selvagens são vendidos nos santuários aos peregrinos que os libertam para ganhar mérito na próxima vida. Por mais angustiante que seja condenar esses animais a suas prisões de bambu e ignorar suas asas batendo desesperadamente, a realidade é que comprar um de fato “encoraja os habitantes locais a caçarem”. E então, em breve, não haverá mais pássaros.

Então, em vez disso, esta noite eu forcei alguns dos dólares americanos que são uma moeda paralela no Laos através de um slot em uma caixa com uma placa que dizia "Sua doação". Estava se aproximando do pôr do sol quando cheguei ao topo de Phou Si. Os turistas estavam esparramados ao longo das paredes escalonadas do santuário, seus olhos e suas lentes treinados em um disco laminado cortando seu caminho através de um céu vermelho. As atmosferas psicodélicas devidas à estação, eu fui informado, mas se é verdade ou não que o por do sol escabroso foi causado por fazendeiros queimando restolhos em seus campos e não foi em vez disso o rescaldo do desmatamento de queimadas, eu nunca aprendi.

Enquanto observava, esforcei-me por evocar a sensação inebriante que a hora parece induzir em todos aqueles esperançosos da eHarmony, sempre caçando alguém com quem compartilhar pôr-do-sol e longas caminhadas na praia. Mas meus pensamentos indisciplinados continuaram se desviando. Meu estômago estava falando. Isso me lembrou que o jantar estava se aproximando e que eu tinha uma reserva no L'Eléphant.

Naquela manhã, visitei o mercado de alimentos de domingo para testar uma afirmação feita por um motorista de pedicab que “o Lao vai comer qualquer coisa”, não excluindo, deve ser dito, cachorro. Não vi nenhum cachorro defumado no mercado, mas havia - entre os talos de bananas e sacos de pétalas de calêndula e arbustos de rios em montes escorregadios e pirâmides de chiles ardentes e bandejas ordenadamente arrumadas de besouro assado e nacos de favo de mel - um único estendido e coriácea. Uma criatura que mais tarde descobri ser uma raposa defumada.

A Fox não apareceu em nenhum lugar do cardápio do L'Eléphant, que é dirigido por um francês expatriado e seu sócio no Laos. Porque eu detesto o pornô gastro quase tanto quanto o delírio sacarino do namoro online, eu vou dizer isso sobre a minha experiência: Se você tiver a sorte de fazer uma refeição no L'Eléphant, saberá que acumulou bênçãos, em esta vida se não todas as precedentes.

Naquela noite, selecionei de um cardápio de degustação de especialidades locais e jantei uma sopa de folhas de bétel com um confete de carne moída; carne de porco cozida recheada com talos de erva-cidreira; salada de frango com ervas locais e pó de arroz torrado; Perca de Mekong e folhas de lima Kaffir cozinhadas em uma folha de bananeira; riverweed sauté com semente de gergelim; codorna e floresta cogumelos e arroz doce. Havia um Borgonha branco decente para lavar tudo. Havia sorvete de abacaxi e, como um fillip gaulês, telhado. A conta, com vinho, chegou a cerca de US $ 30. Eu decidi que eu poderia alegremente comer no L'Eléphant toda semana pelo resto da minha vida.

Eu peguei o longo caminho de casa de L'Eléphant para o meu hotel, La Résidence Phou Vao, caminhando na ponta da península onde Wat Xieng Thong, o mais sublime dos templos da cidade e o mais importante para a sua designação pela UNESCO, fica no cabeça de um amplo lance de degraus que leva ao Mekong. Passeando pelas ruas pouco iluminadas, com o rio lento à minha esquerda, pensei em uma observação que Somsanith fez quando nos conhecemos. Em Luang Prabang, disse ele, a beleza, a harmonia e a escala do mundo construído, muitas vezes exaltadas, têm a intenção não tanto de deslumbrar, mas de nos lembrar de nossa própria transitoriedade. “Aprecie apenas um momento, apenas um instante”, ele disse, invocando a atenção plena que é um preceito budista central. “Tudo é efêmero. Este é o conceito do Laos, o caminho do Laos ”.

Guy Trebay é um repórter do Tempos de Nova Iorque.

Chegando la

Há voos directos de Banguecoque, Chiang Mai, Hanói e Siem Reap para o Aeroporto Internacional de Luang Prabang (LPQ). Um passaporte válido por seis meses a partir da data de chegada e um visto são necessários para a entrada. Os vistos podem ser obtidos no aeroporto, mas são melhor organizados com antecedência da embaixada da República Democrática Popular do Laos em Washington, DC 202 / 332-6416; laoembassy.com.

Quando ir

O clima é ótimo de novembro a fevereiro. Evite o pico da estação chuvosa (junho a setembro).

Fique

Amantaka 55 / 53 Kingkitsarath Rd., Rua Ban Thongchaleun; 800 / 477-9180 ou 856-71 / 860-333; amanresorts.com; dobra de $ 600, incluindo transferências de aeroporto.

Grande valor La Résidence Phou Vao Phou Vao Hill; 800 / 237-1236 ou 856-71 / 212-5303; residencephouvao.com; dobra de $ 231.

Grande valor 3 Nagas Um hotel boutique de quartos 15, com detalhes tradicionais do Laos (telhados de barro, piso de teca) e um excelente restaurante de fusão. Sakkaline Rd., Ban Vat Nong; 800 / 337-4688 ou 856-71 / 253-888; alilahotels.com; dobra de $ 125.

Comer

L'Eléphant Ban Vat Nong; 856-71 / 252-482; jantar para dois $ 75.

Tamarindo Este local de propriedade de marido e mulher serve autêntica cozinha do Laos. Ban Vat Nong; 856-20 / 777-0484; jantar para dois $ 25.

Shop

Caruso Lao Home Craft A proprietária Sandra Yuck vende brocados de seda de alta qualidade e utensílios de mesa de inspiração ocidental feitos de madeiras do Laos. 60 Sakkaline Rd .; 856-71 / 254-574; carusolao.com.

Ock Pop Tok Uma maravilhosa boutique têxtil; os donos Joanna Smith e Veomanee Duangdala enviarão as compras para os EUA 73-75 Ban Vat Nong; 856-71 / 253-219; ockpoptok.com.

Silver Smith O trabalho do ourives mais famoso da área, o Phothisack Rattanakone, pode ser encontrado aqui. Ban Xieng Mouane Rd .; 856-71 / 212-654.

Ver e fazer

Mercado matutino Localizado perto do palácio real; aberto diariamente, do amanhecer a tarde.

Mercado noturno Sisavangvong Rd. para Setthathilat Rd .; aberto diariamente, do anoitecer até a 10 pm

Cavernas Pak Ou 16 milhas da cidade no rio Mekong; laos.co.uk.

Palácio Real (Museu Nacional). Sisavangvong Rd., Ban Choumkhong; 856-71 / 212-122.

Wat Nong Sikhounmuang Um dos templos mais antigos da cidade, que remonta a 1729, com um dramático telhado de três camadas. Sakkaline Rd.

Wat Xieng Thong Templo que remonta ao século 16, situado em um jardim na margem do rio Mekong. Localizado no final da Souvannakhamphong Rd .; admissão de $ 1.

OckPopTok

Uma maravilhosa boutique têxtil; os donos Joanna Smith e Veomanee Duangdala levarão as compras para os Estados Unidos. Pegue os tecidos feitos à mão e tingidos de forma natural - especialmente as requintadas sedas em tons de pedras preciosas.

L'Eléphant

Belmond La Résidence Phou Vao

Posicionado nas colinas acima da antiga capital real (e agora Património Mundial da UNESCO) de Luang Prabang, esta propriedade Orient-Express é um encantador refúgio de spa de luxo. Como o primeiro de seu tipo na área, o Mekong Spa depende exclusivamente de hortas orgânicas locais e fazendas para ingredientes que alimentam seus remédios e terapias tradicionais de ervas do Laos, desde o ambiciosamente intitulado Jet Lag Delight ao mais suave Seven Flowers Royal Treatment. As suítes contam com móveis de jacarandá e sofás de algodão do Laos, e são cercadas por frangipani perfumado. Sente-se junto à piscina infinita de água doce, carregada de azulejos esmeralda, enquanto aprecia a vista indutora de arrepios: montanhas exuberantes repletas de pagodes e santuários dourados.

Amantaka Luang Prabang

Construído em razão de um antigo hospital francês na periferia da cidade, muitas das suítes 24 têm piscinas privativas e mesas ao ar livre; as áreas comuns incluem uma galeria de arte e um spa que oferece tratamentos do sudeste asiático.

3 Nagas

Um hotel boutique de quartos 15, com detalhes tradicionais do Laos (telhados de barro, piso de teca) e um excelente restaurante de fusão.

Tamarindo

Este local de propriedade de marido e mulher serve cozinha autêntica do Laos.

Caruso Lao Home Craft

A proprietária Sandra Yuck vende brocados de seda de alta qualidade e utensílios de mesa de inspiração ocidental feitos de madeiras do Laos.

Silver Smith

O trabalho do ourives mais famoso da área, o Phothisack Rattanakone, pode ser encontrado aqui.

Cavernas Pak Ou

Bem acima da água, ao longo de degraus íngremes que cortam os penhascos calcários, há cavernas nas quais, durante séculos, os fiéis colocaram estátuas de Buda de todos os tipos e tamanhos. Colocando-os em prateleiras de pedra, misturando-os em fendas, o Lao faz oferendas do Buda aos espíritos do rio, em outra combinação de superstição e fé.

Palácio Real (Museu Nacional)

O palácio em si é um edifício cruciforme que foi construído em 1904 para um rei francófono que gerou crianças 50 e que é talvez mais famoso por conter o ouro Khmer Buda que empresta o nome da cidade. Como se vê, o ícone de ouro, enfiado em um santuário escuro atrás de barras de segurança pintadas, é difícil de ver e em qualquer caso pode muito bem ser uma cópia ou falsificação. De maior interesse são os apartamentos reais espartanos e o Museu Nacional contendo uma coleção de artefatos excêntricos, entre eles um fragmento de rocha lunar apresentado como uma lembrança de Apollo 17.

Wat Nong Sikhounmuang

Um dos templos mais antigos da cidade, que remonta a 1729, com um dramático telhado de três camadas.

Wat Xieng Thong

Templo que remonta ao século 16, situado em um jardim na margem do rio Mekong. Localizado no final da Souvannakhamphong Rd.