Visitando Laucala, A Ilha 3,500-Acre Fijian De Um Bilionário

Suponha que você construísse seu próprio resort - digamos - numa ilha remota de Fiji - e dinheiro não fosse objeto. O senso comum também não é um fator. Talvez você nem precise que as pessoas venham. Talvez você esteja contente em usar o lugar você mesmo, com o ocasional hóspede pagante, e apenas uma chance distante de que algum dia você vá se recuperar. Como poderia ser esse lugar? E o que você colocaria lá?

Talvez você colocasse um campo de golfe com buracos 18 e contratasse uma equipe de 32 apenas para mantê-lo. Você poderia adicionar alguns restaurantes - não, que tal cinco restaurantes? - que ficariam abertos todas as noites. Você quer uma pista de pouso de última geração e um par de aviões em couro e mogno. Definitivamente uma marina ou dois. E talvez haja outra ilha a uma milha a oeste, onde você construiria uma vila inteira a partir do zero apenas para abrigar sua equipe, usando três balsas para transportá-las de um lado para o outro.

Se você estiver realmente se sentindo ambicioso, pode adicionar uma fazenda 240-acre com parcelas cultivando seis variedades de manga e tipos 10 de tomate; pomares de abacate, mamão e maracujá; bandos de ovelhas fijianas e frangos de herança; e seu próprio rebanho de gado Wagyu. É claro que a ilha seria coberta de coqueiros, todos cheios de frutas - tanto que o spa faria sua própria linha de óleos de massagem à base de coco, e os mordomos poderiam até mesmo convidar os hóspedes para um banho de leite de coco.

Mas por que parar aí? Talvez você pudesse comprar um submarino - um submarino real, direto de uma história em quadrinhos de Tintin! - para passeios surreais entre os arraias e tubarões-de-recife e tartarugas-de-bico ao largo da costa. (Clincher: não haverá cobrança extra para submarinos)

Se tudo isso soa como o seu tipo de loucura, então você vai amar Laucala.

Localizada no arquipélago norte de Fiji, a uma hora de voo do Aeroporto Internacional de Nadi, Laucala é uma ilha particular de 3,500 acres que pode muito bem ser um universo alternativo privado. É uma ideia do bilionário austríaco Dietrich Mateschitz, cofundador das bebidas energéticas Red Bull. Ele comprou a ilha em 2003 da propriedade de Malcolm Forbes, que a usou como refúgio pessoal desde a 1972. (As cinzas de Forbes estão enterradas na ilha, sob a inscrição QUANDO VIVO, ele viveu.)

Construindo fora da propriedade de Forbes - situado dentro de uma antiga plantação de coco - Mateschitz passou cinco anos e incontáveis ​​milhões criando um resort 25-chave, ultra-luxe. Laucala finalmente abriu o 2008, cobrando taxas que apenas um magnata (ou o próprio Mateschitz) podia pagar. Villas - que vêm com piscinas infinitas de forma livre, pavilhões de jantar privativos e enormes banheiras de pedra, cada um tão grande quanto um sarcófago - começam em $ 4,600 por noite, tudo incluído, embora cerca de metade custam entre $ 6,600 e $ 9,600. (A Hilltop Residence de três quartos custa US $ 44,000 por noite, o que poderia explicar por que em seis anos ela foi reservada apenas algumas vezes.)

Por todo o excesso criado pelo homem, a beleza natural de Laucala é igualmente extravagante. A maior parte da ilha é entregue a picos vulcânicos cobertos de selva; florestas de pandano, sândalo e mogno; mangais costeiros; e praias longas e vazias emolduradas por lagoas e o cintilante mar de Koro. Folhagem tropical abundante - frangipani, helicônia, tocha de gengibre - significa que Laucala é especialmente rica em pássaros, incluindo martim-pescador com colarinho branco, lóris com colarinho e a pomba laranja raramente vislumbrada, com plumagem como um caqui maduro. É, em suma, exatamente a ilha que você escolheria se estivesse querendo comprar uma.

Mateschitz está entre um pequeno grupo de empresários proprietários de ilhas que inclui o falecido Laurance Rockefeller, Richard Branson, David Copperfield e Larry Ellison. Ao contrário daqueles homens e suas ilhas, Mateschitz mantém um perfil público extremamente baixo, e Laucala opera com um aparente total desrespeito pelo lucro. Se os não-austríacos sabem o nome, é provável que Mateschitz tenha sido o homem do dinheiro por trás do 23-milhador do salto do pára-quedista Felix Baumgartner no 2012. Ou porque ele possui quatro clubes de futebol, uma equipe nascar e duas equipes de Fórmula 1. (Ele também coleciona aviões antigos). O 70-year-old tem um talento Bransonian para aventura e brinquedos caros, juntamente com um ar de mistério condizente com Charles Foster Kane.

Mateschitz sempre foi um iconoclasta de negócios. Ignorando a pesquisa de mercado que dizia que a Red Bull tinha um gosto terrível, ele avançou e construiu um império. Para Laucala, ele trouxe a mesma atitude maldita dos torpedos. Nos primeiros anos, Laucala pairou silenciosamente sob o radar, como seu proprietário tímido para publicidade parecia preferir. Ultimamente, no entanto, o resort ganhou exposição e dinâmica, já que Mateschitz financiou extensas atualizações para a propriedade e fez algumas aquisições chamativas, como o submarino de $ 1.85 milhões. No ano passado, ele até persuadiu o diretor de operações de longa data da Aman Resorts, Andrew Thomson, a embarcar como gerente geral. (É uma espécie de retorno para Thomson, um fijiano de quinta geração.)

Por que o súbito aumento da ambição? Talvez o patrono de Laucala tenha percebido que seria preciso ainda mais dinheiro, e um pouco mais de chifre, para se elevar acima das dezenas de resorts de luxo em todo o mundo - ou pelo menos para justificar preços que são duas a três vezes maiores do que cobram. (Apenas North Island, nas Ilhas Seychelles, com vilas com média de $ 6,700 por noite, chega perto de Laucala.) Ou talvez seja só porque Dietrich Mateschitz não mede metade. "Ele quer que isso se classifique entre os melhores resorts do planeta", disse Thomson sobre seu novo chefe. "E ele não está poupando gastos para que isso aconteça."

Os números fariam um GM sem tempero corar. Laucala emprega uma equipe da 385, incluindo jardineiros em tempo integral da 32, cinco catadores de coco dedicados e uma equipe de sete pessoas para atender às piscinas 32 da ilha. (Para quem conta em casa, essa é uma proporção pessoal de 8 para 1. E isso pressupõe que todas as villas estejam ocupadas, o que quase nunca é o caso.) A propriedade produz seu próprio mel, geleia de tamarindo e velas de capim-cidreira; cria porcos e codornas e patos e a carne Wagyu mencionada; até cresce suas próprias orquídeas - 3,500 delas - em uma vasta estufa. Totalmente 85 por cento da comida de Laucala é produzida na ilha.

Não é, superficialmente, um esforço totalmente racional. Laucala é um pouco como algo que você pode ter alucinado em um sonho febril depois de uma longa noite consumindo a Red Bull - e então, para o alarme crescente de sua equipe de contabilidade, foi em frente e construiu.

Então, o que realmente vai para Laucala? Na semana em que minha esposa e eu visitamos, a lista de convidados era como uma piada: dois kuwaitianos em lua de mel (eles eram 22, se isso), um casal russo comemorando seu aniversário, dois alemães de aparência régia e um grupo de Hong Kong. comerciantes que tinham ouvido falar de Laucala de Steve - filho de Malcolm - o próprio Forbes. “Steve e eu almoçamos e ele sugeriu que viéssemos”, um deles nos contou. "Embora aparentemente ele não possa mais pagar por isso." (Nós pagamos uma taxa de imprensa, o que tornou muito mais acessível).

Na semana anterior, fiquei sabendo, uma vila fora ocupada por um casal do Cazaquistão, que ficou consternada ao saber que a pista de pouso 3,800 de Laucala não podia acomodar seu jato particular. (Foi um 767.) Relutantemente, eles consentiram em estacionar o avião em Nadi e montar o turboélice Beechcraft de sete lugares de Laucala na ilha.

Não são todos os oligarcas, emires ou barões do petróleo das antigas repúblicas soviéticas; a maioria dos hóspedes de Laucala são, na verdade, americanos, embora extremamente ricos. Mas, na verdade, raramente se encontram outros convidados. As vilas 25 do resort estão amplamente espalhadas pela costa norte - ao longo da praia, em um planalto florestal, ou em penhascos privados à beira-mar - e bem escondidas de seus vizinhos. Vimos nossas empregadas domésticas (que vinham três vezes por dia, entregando sucos frescos, travessas de frutas e canapés a cada visita) mais do que vimos os kuwaitianos, alemães e hong kongers. Isso deixou apenas os russos, a quem falamos apenas uma vez. Acontece que eles tinham se casado em Laucala no ano anterior e planejavam voltar para todos os anos. Eles não convidaram nenhum amigo ou família para o casamento, a esposa nos disse, apenas uma equipe de seis videomakers para documentar cada movimento deles. Por uma semana.

Se você está empenhado em filmar seu próprio reality show, Laucala oferece dezenas de cenários que você pode ter para si. Como o bar do Rock Lounge, um aerie no topo de um penhasco com vistas de muitos quilômetros de chaises agrupadas em torno de uma fogueira. Em qualquer outro resort, esse bar ficava lotado a noite toda. Mas todas as noites em que paramos para coquetéis, fomos os únicos hóspedes. Joeli Vuadreu, o barman solitário, estava sempre animado para nos ver. "Fica um pouco solitário", ele admitiu enquanto polia os objetos de vidro pelo que deve ter sido o 19th tempo; Há semanas em que Vuadreu dificilmente vê uma alma. No entanto, todas as noites ele aparece para o trabalho, limpa o bartop de teca, incita a música e acende as tochas e a fogueira, na possibilidade de alguém aparecer.

Esse tipo de prática levaria um especialista em eficiência corporativa a agir mal - mas, em seguida, Laucala é a coisa mais distante do eficiente. Um hotel normal, por exemplo, pode perguntar se certos projetos valem a pena. É um investimento sensato de tempo e recursos plantar um pomar de vinhedos de baunilha 50, que agora exigem que um funcionário de Laucala passe várias horas todas as manhãs polinizando centenas de flores à mão, usando um palito de dente? Mas essas perguntasVale a pena fazer isso? Devemos nos incomodar?- não se aplica aqui. Em Laucala, a resposta padrão é: claro.

Anthony Healy, Chef Executivo de Laucala, mostrou-nos o truque de polinização por baunilha. Era um trabalho delicado e frustrante, como enfiar uma agulha coberta de seiva. Serão seis meses antes que o feijão possa ser colhido e outro ano antes de estarem prontos para uso.

Healy estava nos levando em um tour pela fazenda, uma das atividades mais populares de Laucala. A ilha cultiva diferentes vegetais (incluindo beterraba, taro, quiabo e berinjela), frutas 40 (abacaxi, goiaba, groselha, graviola), incontáveis ​​ervas, alfaces hidropônicas e microgreens, até café, chá e cana. Todos eles estão sob cultivo orgânico.

Mais ao sul fica a fazenda de gado, cujas galinhas Sulmtaler - trazidas da Áustria - põem ovos com gemas tão vibrantes quanto as penas de uma pomba alaranjada. O rebanho Wagyu agora é nove, acima dos quatro originais comprados na 2013 por $ 150,000. O gado pastoreia no pasto mais exuberante que você pode imaginar, sob incongruentes extensões de coqueiros. (Embora a ambição de Laucala para a sustentabilidade alimentar seja inegavelmente impressionante, o resort não é exatamente uma operação ecológica: ela queima mais de três toneladas de óleo embarcado por dia.)

Dos piquetes nós circulamos ao redor da costa sul, saltando por uma trilha de terra através da selva cada vez mais espessa. Este era o lado intocado da ilha. Duas cabras selvagens correram para a floresta, e Healy considerou brevemente a caçada. "Minha equipe gosta de pegá-los e fazer curry de cabra", disse ele, com fome. Healy apontou para o recife ao largo da costa, onde ele e seus chefs haviam mergulhado de graça no dia anterior. Eles trouxeram uma dúzia de lagostas, que estariam no cardápio do jantar naquela noite.

A comida é um ponto alto. Eu adorava o sashimi de atum recém-pescado no Beach Bar, café da manhã de conhaque sedoso e aqueles ovos dourados, e o quase secreto restaurante de teppanyaki de seis lugares que se agarra a um penhasco acima do mar. Todos os cinco restaurantes realmente ficam abertos todas as noites, mesmo quando apenas um casal está em residência. Os hóspedes também podem jantar nas suas villas e alguns o fazem para todas as refeições. Mas nós continuamos voltando a Seagrass, o restaurante tailandês de Laucala, dirigido pelo chef Piak Sussadeewong, anteriormente do Mandarin Oriental Bangkok. Salada de camarão de Piak com palmito e fogo gai toey (frango frito com folhas de pandanus) estavam entre as melhores interpretações que tive.

Os dias em Laucala são gastos com snorkel entre os falcões, remando as lagoas em uma canoa e pesca esportiva no iate Riviera Flybridge. Há caminhadas para cachoeiras próximas e longos passeios ao longo da praia em cavalos fijianos residentes de Laucala, um mestiço resistente de Clydesdale e Thoroughbred australiano.

E se você quer algo mais aventureiro, há sempre o submarino. O DeepFlight Super Falcon Submersible é mais caça do que sub, tanto na aparência quanto no desempenho. É 22 pés longos e em forma de um Star Wars X-Wing - o piloto senta na frente; você anda atrás, como R2-D2. Pode mergulhar em pés 400. Pode rolar em barris. Pode ir a seis nós por hora, o que não é tão rápido assim, mas certamente é o que acontece quando você está voando - a única palavra para isso - pelo oceano, disparando entre os corais como um drone de alta precisão.

Por enquanto, o Super Falcon é lançado da costa usando um carregador de praia e viaja apenas dentro do recife a uma profundidade média de 25 pés. Mas Laucala está pensando em comprar um novo barco que possa lançar o submarino na água, permitindo excursões bem além do recife - até a famosa Great White Wall, por exemplo, um dos principais locais de mergulho de Fiji.

Dada a escala de investimento e o talento envolvido, não é surpresa que Laucala seja incrivelmente bem-concebida e bem administrada - embora seu estilo discreto seja uma surpresa. (Em resorts com orçamentos ilimitados, a contenção decorativa é rara.) Eu cheguei esperando algo absurdamente exagerado. Eu estava preparado para ficar desorientado, se não completamente desanimado, com a ideia de tanto gastar para o prazer de tão poucos. Esse sentimento de vez em quando se insinuou, mas Laucala consegue, em sua maioria, parecer um empreendimento inteiramente natural, quase normal. (Mesmo o restaurante requintado, com seus talheres Robbe & Berking de US $ 100, parece despretensioso e descontraído.) Este é, em essência, um lugar onde os über-ricos podem fingir que o dinheiro não importa, tudo ao mesmo tempo gastando enormes quantidades dele. Eles podem acreditar que são hóspedes convidados na proverbial ilha dos comedores de lótus, residentes de um principado soberano governado apenas pela regra do Sim.

A questão de saber se Laucala tem algum lucro (atualmente um definitivo não) é por enquanto de pouca importância, disse-me um gerente - e por que seria? Mesmo além de seu patrimônio líquido de $ 7 bilhões, Mateschitz não tem um conselho de diretores para responder, nenhum gerente de marca para apaziguar e nenhuma razão para não satisfazer todos os caprichos e desejos. Nesse aspecto, ele é a personificação da clientela de seu resort. Para os plutocratas cansados, Laucala oferece uma cura infalível para o enfado. Para o resto de nós, oferece uma lição de antropologia sobre o que os super-ricos procuram agora: extrema privacidade, liberdade desenfreada e uma raça aparentemente luxuosa, com noções de eco-amizade e sustentabilidade (apesar de não aderir inteiramente a qualquer um deles). ).

"O que estamos tentando alcançar aqui não segue nenhum plano de negócios reconhecido", Thomson me disse, talvez afirmando o óbvio. Quando Thomson assumiu as rédeas em janeiro passado, ele estava constantemente se perguntando: Como na terra isso funciona? "E não há uma resposta real para isso", acrescentou ele, "exceto que esta é a casa de Mateschitz, e ele está extremamente ansioso para ver melhor e melhor."

Mateschitz, que vive principalmente na Áustria, gasta apenas cerca de um mês por ano em Laucala. Mas o resto do tempo ele ainda é uma presença constante em torno do resort, seu nome invocado em sussurros por funcionários e convidados: essa figura reclusa, parecida com Hearst, com sua ilha de brinquedo Fiji. Claro que Laucala é muito mais do que o brinquedo de Mateschitz. É claramente o seu projeto de paixão - uma série de grandes experimentos em agricultura, design, auto-suficiência e logística, e um deles pode muito bem continuar perseguindo, mesmo que todos os seus convidados viessem e partissem. Enquanto isso, para aqueles que podem pagar, o clube está aberto.

Peter Jon Lindberg é Viagens + Lazereditor-em-grande.